How to conjugate the German verb ‘können’

by Jakob Straub
May 3, 2021

The German verb ‘können’ is one of the language’s modal verbs. It’s equivalent in English is “can” or “be able to”. Because of its importance as a modal auxiliary verb, you’ll be at an advantage if you know how to use ‘können’ in a sentence. We’ll teach you how to conjugate the German verb ‘können’ across all tenses.

Conjugation for the German modal verb ‘können’

The German verb ‘können’ is irregular and its basic conjugation forms are therefore “kann”, “konnte” and “gekonnt”. The auxiliary verb to use with “können” is haben, as in “ich habe gekonnt” (I have been able to).

The flection of “können” is active and just like in English, there is no passive voice for the verb. The following tables show you the conjugation of “können” in the indicative and subjunctive.

100 most common German verbs 

Indicative

PERSONPRESENTPASTPERFECT
1st sing.ich kannich konnteich habe gekonnt
2nd sing.du kannstdu konntestdu hast gekonnt
3rd sing.er/sie/es kanner/sie/es konnteer/sie/es hat gekonnt
1st pl.wir könnenwir konntenwir haben gekonnt
2nd. pl.ihr könntihr konntetihr habt gekonnt
3rd. plsie könnensie konntensie haben gekonnt

PERSONPAST PERFECTFUTUREFUTURE PERFECT
1st sing.ich hatte gekonntich werde könnenich werde gekonnt haben
2nd sing.du hattest gekonntdu wirst könnendu wirst gekonnt haben
3rd sing.er/sie/es hatte gekonnter/sie/es wird könnener/sie/es wird gekonnt haben
1st pl.wir hatten gekonntwir werden könnenwir werden gekonnt haben
2nd. pl.ihr hattet gekonntihr werdet könnenihr werdet gekonnt haben
3rd. plsie hatten gekonntsie werden könnensie werden gekonnt haben

How do Germans talk about the past?

Subjunctive

PERSONPRESENT SUBJ.PAST SUBJ.PERFECT SUBJ.
1st sing.ich könneich könnteich habe gekonnt
2nd sing.du könnestdu könntestdu habest gekonnt
3rd sing.er/sie/es könneer/sie/es könnteer/sie/es habe gekonnt
1st pl.wir könnenwir könntenwir haben gekonnt
2nd. pl.ihr könnetihr könntetihr habet gekonnt
3rd. plsie könnensie könntensie haben gekonnt
PERSONPAST PERFECT SUBJ.FUTURE SUBJ.FUTURE PERFECT SUBJ.
1st sing.ich hätte gekonntich würde könnenich würde gekonnt haben
2nd sing.du hättest gekonntdu würdest könnendu würdest gekonnt haben
3rd sing.er/sie/es hätte gekonnter/sie/es würde könnener/sie/es würde gekonnt haben
1st pl.wir hätten gekonntwir würden könnenwir würden gekonnt haben
2nd. pl.ihr hättet gekonntihr würdet könnenihr würdet gekonnt haben
3rd. plsie hätten gekonntsie würden könnensie würden gekonnt haben

How to form basic German sentences

Infinitive, participle and imperative in German

The infinitive of the verb is “können” in the present tense and “gekonnt haben” in the perfect form. The infinitive with ‘to’ is formed a “zu können” and “gekonnt zu haben”.

The participle forms of “können” are “könnend” in the present and “gekonnt” in the perfect tense.

The imperative is formed by changing the order of subject and verb in the sentence to phrase a request or command in the form of a question:

  • 1st person singular: “Kann ich das tun?”
  • 2nd person singular: “Kannst du das tun?”
  • 3rd person singular: “Kann er/sie/es das tun?”
  • 1st person plural: “Können wir das tun?”
  • 2nd person plural: “Könnt ihr das tun?”
  • 3rd person plural: “Können sie das tun?” 

Usage of ‘können’ as a modal verb

The German modal verb ‘können’ expresses or negates a possibility, ability or permission. In general, you use modal verbs with the infinitive of a full verb: “Ich kann Deutsch sprechen” (I can speak German”).

  • Possibility: “Wir können schwimmen gehen, denn das Wasser ist warm.” = We can go for a swim, because the water is warm.
  • Ability: “Sie können ohne Probe auftreten.” = They can perform without rehearsal.
  • Permission: “Du kannst jetzt nicht spielen, es ist zu spät.” = You cannot play now, it’s too late.

It’s also possible to use the infinitive of a verb with ‘to’ for forming German phrases with ‘können’ as a modal verb:

  • “Es gefällt mir, spazieren gehen zu können.” = I like being able to go for a walk.
  • “Singen zu können ist eine Gabe.” = To be able to sing is a gift.
  • “Er bereut, nicht geliebt gekonnt zu haben.” = He regrets not having been able to love.

Do you need more help with German verbs? We’ll teach you the basic German verbs and their conjugation