Basic German verbs and conjugation

by Jakob Straub
January 11, 2021
woman studying Basic German verbs and conjugation

While it is good to know basic German verbs, to form full sentences it’s even better to be able to conjugate them. You can actually learn this more or less quickly for regular verbs, but as in most languages, the dread begins with the feared irregular verbs. Fear not, we’ll teach you basic German verbs and conjugation!

How to conjugate in German

Conjugating a verb means changing the infinitive form of it to indicate person, number, tense, voice and mood in a sentence. Subject and verb have to agree in order for a sentence to be grammatically correct and be understood. This is true for both English and German: when you say “Ich bin” (I am), you’ve conjugated the infinitive “sein” (to be).

There are regular and irregular verbs in both languages as well. We call a verb regular when you can follow an established pattern for conjugation. Irregular verbs, however, change the stem or their vowels in conjugation.

Regular verbs

Start learning the conjugation of basic German verbs in the present tense for regular forms. The majority of German verbs are actually regular and take one of few possible sets of endings in conjugation. Compared to many other languages, the conjugation of German verbs requires less memorisation.

Regular German verbs have three possible endings: -en, -eln and -ern. To be able to conjugate them according to a fixed pattern, you have to be able to discern the stem of the verb, that is the part of the word that stays the same in conjugation. These are examples of the three different types with the stem in bold before the infinitive ending:

  • arbeiten (to work)
  • handeln (to act / trade)
  • ändern (to change)
-en verbs-eln verbs-ern verbs
1st person singularIch arbeite.Ich handle.Ich ändere.
2nd person singularDu arbeitest.Du handelst.Du änderst.
3rd person singularEr arbeitet.Sie handelt.Es ändert.
1st person pluralWir arbeiten.Wir handeln.Wir ändern.
2nd person pluralIhr arbeitet.Ihr handelt.Ihr ändert.
3rd person pluralSie arbeiten.Sie handeln.Sie ändern.

Irregular verbs

There are more than 200 irregular verbs in the German language, but the good news is that you only need a fraction to form simple sentences and communicate in everyday life. However, a few irregular verbs are essential because you’ll need them as auxiliary and modal verbs. Three very helpful irregular verbs are sein, haben und werden: to be, have and become. Here’s an overview of their conjugation in the present tense:

1st person singularIch bin.Ich habe.Ich werde.
2nd person singularDu bist.Du hast.Du wirst.
3rd person singularEr ist.Sie hat.Es wird.
1st person pluralWir sind.Wir haben.Wir werden.
2nd person pluralIhr seid.Ihr habt.Ihr werdet.
3rd person pluralSie sind.Sie haben.Sie werden.

As you can see, irregular verbs also feature changes to the stem in conjugation, though they appear regular for some pronouns and almost follow a pattern in their irregularity. Most irregular verbs exhibit changes in the second and third person singular, others also in the 2nd person plural. The most common vowel changes in the stem are from e to ie or i and from a to ä.

20 common German verbs and their conjugation

In the following table, you’ll find the conjugation of 20 common German verbs in the present tense, simple past and past participle.

sein(to) be(ich) bin(ich) wargewesen
haben(to) have(ich) habe(ich) hattegehabt
werden(to) become / get(ich) werde(ich) wurdegeworden
können(to) be able to / can(ich) kann(ich) konntegekonnt
sollen(to) must / shall(ich) soll(ich) solltegesollt
müssen(to) must(ich) muss(ich) musstegemusst
dürfen(to) be allowed to / may(ich) darf(ich) durftegedurft
wollen(to) want / will(ich) will(ich) wolltegewollt
lassen(to) let(ich) lasse(ich) ließgelassen
tun(to) do(ich) tue(ich) tatgetan
machen(to) make / do(ich) mache(ich) machtegemacht
sagen(to) say(ich) sage(ich) sagtegesagt
hören(to) hear(ich) höre(ich) hörtegehört
sehen(to) see(ich) sehe(ich) sahgesehen
geben(to) give(ich) gebe(ich) gabgegeben
nehmen(to) take(ich) nehme(ich) nahmgenommen
kommen(to) come(ich) kome(ich) kamgekommen
gehen(to) go(ich) gehe(ich) ginggegangen
stehen(to) stand(ich) stehe(ich) standgestanden
wissen(to) know(ich) weiß(ich) wusstegewusst

All the tenses: complete conjugation in German

When learning German verbs, it’s helpful to remember them as infinitive, first person simple past, and past participle, as we’ve outlined in the table above. You’ll benefit because you’ll automatically remember if the verb is regular or irregular, you can express the simple past, and the participle will help you conjugate in other tenses such as present perfect, past perfect and future perfect.

TENSEREGULAR(arbeiten – to work)IRREGULAR (sehen – to see)
PräsensPresent tenseIch arbeite.Du arbeitest.Er / Sie / Es arbeitet.Wir arbeiten.Ihr arbeitetSie arbeiten.Ich sehe.Du siehst.Er / Sie / Es sieht.Wir sehen.Ihr seht.Sie sehen.
PerfektPresent PerfectIch habe gearbeitet.Du hast gearbeitet.Er / Sie / Es hat gearbeitet.Wir haben gearbeitet.Ihr habt gearbeitet.Wir haben gearbeitet.Ich habe gesehen.Du hast gesehen.Er / Sie / Es hat gesehen.Wir haben gesehen.Ihr habt gesehen.Wir haben gesehen.
Präteritum / ImperfektSimple Past / ImperfectIch arbeitete.Du arbeitetest.Er / Sie / Es arbeitete.Wir arbeiteten.Ihr arbeitetet.Sie arbeiteten.Ich sah.Du sahst.Er / Sie / Es sah.Wir sahen.Ihr saht.Sie sahen.
PlusquamperfektPast PerfectIch hatte gearbeitet.Du hattest gearbeitet.Er / Sie / Es hatte gearbeitet.Wir hatten gearbeitet.Ihr hattet gearbeitet.Wir hatten gearbeitet.Ich hatte gesehen.Du hattest gesehen.Er / Sie / Es hatte gesehen.Wir hatten gesehen.Ihr hattet gesehen.Wir hatten gesehen.
Futur ISimple FutureIch werde arbeiten.Du wirst arbeiten.Er / Sie / Es wird arbeiten.Wir werden arbeiten.Ihr werdet arbeiten.Sie werden arbeiten.Ich werde sehen.Du wirst sehen.Er / Sie / Es wird sehen.Wir werden sehen.Ihr werdet sehen.Sie werden sehen.
Futur IIFuture PerfectIch werde gearbeitet haben.Du wirst gearbeitet haben.Er / Sie / Es wird gearbeitet haben.Wir werden gearbeitet haben.Ihr werdet gearbeitet haben.Sie werden gearbeitet haben.Ich werde gesehen haben.Du wirst gesehen haben.Er / Sie / Es wird gesehen haben.Wir werden gesehen haben.Ihr werdet gesehen haben.Sie werden gesehen haben.

Once you’ve internalized these tenses, you can move on to the passive voice, conditional and imperative! But with the conjugation of basic German verbs down, you can already move on to form basic German sentences!

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